ForCES : un nouveau standard pour des routeurs IP modulaires et ouverts

24 mars 2010

Un RFC publié la semaine dernière vient conclure les constants efforts du groupe de travail ForCES de l’IETF. Ce groupe était chargé de produire un protocole permettant la communication entre les différents composants d’un routeur, afin de permettre d’acheter ces éléments chez des fournisseurs différents.

Le travail de ForCES avait commencé il y a de nombreuses années et le premier RFC, le RFC 3654 avait été publié en 2003. Maintenant, grâce à ce RFC 5810 (et quelques compléments comme le RFC 5811 sur le protocole de transport), le travail est quasiment terminé et la partie Normalisation de Forces avec lui.

Conformément au cahier des charges du RFC 3654, et au cadre général de ForCES exposé par le RFC 3746, ce nouveau protocole permet la communication entre deux catégories d’éléments qui composent un routeur, les CE (Control Element) et les FE (Forwarding Element) :

  • Les CE, font tourner des algorithmes compliqués comme OSPF ou BGP, et prennent des décisions « de haut niveau »
  • Les FE, font le travail de commutation de chaque paquet, « bêtement », mais extrêmement rapidement.

Aujourd’hui, dans un routeur haut de gamme, le CE est équipé d’un processeur standard, avec un véritable système d’exploitation (parfois une version d’Unix), alors que le FE est un ASIC aux capacités bien plus limitées mais aux performances très élevées.

Comme le protocole de communication entre le CE et le FE est privé, défini par le’équipementier qui a conçu et commercialise le routeur, il n’est pas possible pour l’utilisateur du routeur de faire tourner du logiciel libre sur le CE, ni d’acheter le CE avec son processeur à un vendeur et les FE avec leurs ASIC à un autre. C’est ce problème que ForCES veut résoudre.

Il reste maintenant à l’implémenter et à faire en sorte qu’il soit disponible dans les routeurs… ce qui n’est pas évident du tout, compte-tenu des intérêts commerciaux des principaux vendeurs de routeurs : c’est en effet un marché estimé en 2009 à plus de 11 milliard de dollars, sur lequel la concurrence est féroce entre des équipementiers nord-américains – Cisco, Juniper, Brocade, Ciena – européens – Alcatel-Lucent, Nokia-Siemens – et chinois – Huawei, ZTE.

Sont-ils prêts à une telle ouverture ? Rien n’est moins sûr… sauf si la pression de leurs grands clients, opérateurs de réseaux et grandes entreprises, les y pousse !